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Correntina de nacimiento, chaqueña por adopción

Estudió en la UNNE y se graduó como ingeniera nuclear en el Balseiro

Tiene 24 años y desde hace pocos días integra la 43ª promoción del prestigioso instituto. Su innovador trabajo final estudia a fondo el mecanismo por el cual se dañan materiales que pueden sacar de funcionamiento las plantas nucleares. 

Autores del proyecto: doctor Javier Santisteban (co-director), ingeniera Valentina Stella, doctor Sergio Soria (director).

Aunque Valentina Stella minimice el hecho de haberse recibido en uno de los centros de formación tecnológicos más prestigiosos del mundo, es consciente de que muy pocos (con gran talento muchos de ellos) han podido cruzar esa meta.

Tras defender a lo largo de una hora un proyecto que le demandó más de 10 meses de trabajo, la ingeniera nuclear Stella demostró, ante un calificado tribunal, que utilizando imágenes con neutrones es posible observar la estructura interna de los materiales que forman algunos componentes esenciales de una planta nuclear.

Las imágenes obtenidas por detección de neutrones funcionan a modo de Rayos X y sirven para registrar el comportamiento de determinados elementos. Valentina analizó la acción del Hidrógeno (H) sobre una aleación de circonio muy utilizada para fabricar componentes internos de reactores nucleares.

Entre esos componentes están las vainas en las que se almacena el combustible de la planta nuclear. El circonio no absorbe los neutrones utilizados para la fusión nuclear, lo que sí haría cualquier otro material. Como la planta utiliza agua pesada para refrigerar el mecanismo de funcionamiento, el H del agua tiende a introducirse en la estructura del material, enfermándolo.

El material afectado queda así configurado de manera maleable en algunas partes y muy frágiles (como un vidrio) en otras. Muchas plantas nucleares han quedado fuera de funcionamiento por ese motivo, proceso que en la jerga técnica se conoce como "Daño por H".

La propuesta de la ingeniera Stella, calificada como exitosa, consiste en utilizar las imágenes neutrónicas para conocer más detalladamente el proceso de "Daño por H". El método es utilizado para otro tipo de estudios, y resultó toda una innovación aplicarlo al estudio del "Daño por H" en lugar de las destructivas técnicas tradicionales. Así, se puede ver cuánto H contiene la pieza, ya que las imágenes neutrónicas permiten ver la estructura interna sin daño.

La dirección del trabajo realizado por Stella estuvo a cargo de Sergio Soria, un correntino que se doctoró en Ciencias de la Ingeniería en el Balseiro y que actualmente es investigador del CONICET en el Centro Atómico Bariloche. 

La ingeniera Valentina Stella en el Reactor RA-6, en el Instituto Balseiro.

Futuro en el RA 10

Con el título de ingeniera nuclear bajo el brazo, Valentina Stella ya tiene ofertas laborales, una formulada por su propio co-director de proyecto, el doctor Javier Santisteban. El Estado nacional construye en el Centro Atómico de Ezeiza el Reactor Nuclear Argentino Multipropósito RA-10, instalación que tendrá un impacto estratégico en las áreas de salud, ciencia y técnica, e industria.

El RA-10 reemplazará al RA-3 actualmente en funcionamiento, en el que se producen radioisótopos medicinales. Para tener una idea de la magnitud del proyecto, el RA-3 provee el 5% de los radioisótopos en el mundo y con el RA-10 alcanzará el 10%.

En el marco de ese proyecto, se planifica la construcción del Laboratorio Argentino de Haces de Neutrones, y en él la flamante profesional tendrá un lugar destacado. "Es mi especialidad: utilizaremos la tecnología para estudiar la seguridad de las plantas nucleares y otros temas novedosos. Hay una gran expectativa en torno al RA-10, porque será uno de los reactores de investigación más grandes del mundo".

Por lo pronto, en agosto retornará a Bariloche para continuar su formación con una maestría (2 años), pero con el objetivo puesto en el doctorado en ingeniería (4 años). "Mi idea es continuar en la misma línea de investigación que mi proyecto integrador, para luego especializarme en el área de imágenes con neutrones".

Ciencias por danza

Una fisura en una vértebra lumbar a los 14 años truncó el sueño de Valentina Stella de ser una bailarina clásica profesional. Fue un momento bisagra en su vida. Preparándose para rendir audiciones para una compañía, sintió una molestia en la espalda que no se iba y aumentaba. Tras una consulta médica y el diagnóstico correspondiente, la sugerencia fue terminante: abandonar el baile, e inclusive cualquier deporte.

En plena adolescencia debió barajar y dar de nuevo. "Tenía toda mi vida planeada, y de repente me quedé sin nada". Cuando estaba por finalizar el secundario, la inquietud sobre su futuro se terminó de definir a partir de una sugerencia del padre: "Ante la insistente consulta de papá sobre qué iba a estudiar, le aclaraba que no quería algo fácil, porque me aburría, y ahí vino su desafío: ¡Bueno, entonces estudiá física nuclear, jajaja!, propuso, y me gustó la idea. A partir de ahí se me planteó el objetivo Balseiro".

Lo que siguió fue el ingreso a la carrera de Ingeniería Electromecánica en la Facultad de Ingeniería de la UNNE en 2016. Paralelamente, se empezó a preparar para rendir el examen de ingreso al Instituto Balseiro. "Había materias como Análisis Matemático II que me costaron un poco, pero las superé haciendo un doble cursado. Es decir, al haber dos comisiones en la cátedra, yo asistía a la teoría de ambas comisiones".

Con los dos primeros años de Ingeniería aprobados, rindió por primera vez el examen de ingreso al Balseiro y no le fue bien. Retornó y completó el tercer año de Ingeniería y volvió a intentarlo. Logró ingresar en 2019.

"No me considero una superdotada, para nada. Entiendo que el Instituto Balseiro genera un halo de excelencia en sus miembros, pero lo que conseguí fue gracias a una técnica que los docentes y estudiantes superiores te sugieren como algo cien por ciento efectivo: muchas horas de cola-silla".

La ingeniera Stella compartirá en la Facultad de Ingeniería de la UNNE, en fecha a confirmar, su experiencia de vida en el Balseiro. Apuesta a despertar en otros estudiantes el anhelo de cumplir un sueño como ella lo hizo. "Nada está lejos si tenés ganas y le ponés esfuerzo".

*Universidad Nacional del Nordeste