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La constancia fue superior a la segregación

Alice Marie Coachman hizo historia en los Juegos Olímpicos de 1948, convirtiéndose en la primera afroamericana en ganar una medalla olímpica, pero además obtuvo la de oro.

Alice Coachman nació en Albany, Georgia (Estados Unidos), el 9 de noviembre de 1923. Hizo historia en los Juegos Olímpicos de 1948 en Londres cuando saltó a una altura récord de 1,68 metro, en la final de salto en alto, para convertirse así en la primera mujer negra en ganar una medalla de oro, a sus 24 años. 

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Más tarde, ella pasó a apoyar a los atletas jóvenes y mayores, veteranos olímpicos retirados a través de la pista Alice Coachman y la Fundación de Campo. La atleta se crió en el sureño estado de Georgia, durante la era de segregación racial, lo que significó que no podía tener acceso a las instalaciones de entrenamiento regular y de competir en eventos deportivos organizados; y ante esta adversidad, Alice improvisó su formación, corriendo descalza en los campos y en caminos de tierra, utilizando equipos antiguos para mejorar su salto de altura y creando sus propios obstáculos para practicar.

No obstante, ganó su primer título nacional a la edad de 16 años, seguido de 25 campeonatos de atletismo antes de su retiro luego de ganar la medalla de oro olímpica. En el Madison High School, ella quedó bajo la tutela del entrenador de atletismo de los chicos, Harry E. Lash, quien se dio cuenta de sus cualidades y la ayudó a mejorar sus condiciones.

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Gracias a ello, le ofrecieron entrar en la Universidad de Tuskegee, en Alabama, y le ofrecieron una beca en 1939 cuando tenía 16 años. Sus padres, que en un principio no habían estado a favor de su hija en perseguir su sueño como atleta, dieron su bendición para que ella se inscribiera. Antes de que ella se haya sentado en un aula de Tuskegee, ya había roto los registros de salto de altura de la secundaria y la universidad, y lo hacía descalza, en la competición de atletismo de la Unión Atleta Amateur (AAU) del campeonato nacional.

Durante los próximos años, es ella quien domina las competiciones de la AAU. En 1946, se inscribió en Albany State Colege, en el campeonato nacional de carreras de 50 y 100 metros, relevos de 400 metros y salto de altura. Para Alice, fueron años agridulce debido a que por causa de la Segunda Guerra Mundial se obligó a la cancelación de los Juegos Olímpicos, tanto en 1940 como en 1944, aunque probablemente ella se encontrara en la cima de su forma atlética.

Por último, en 1948, fue capaz de mostrar al mundo su talento cuando llegó a Londres como miembro del equipo olímpico estadounidense. A pesar de una lesión en la espalda, estableció un récord en salto de altura con una marca de 1,68 metro, convirtiéndose en la primera mujer negra en ganar una medalla de oro olímpica.

El rey Jorge VI, padre de la reina Isabel II, le concedió el honor. “No sabía que había ganado”, dijo más tarde. “Yo estaba en mi camino para recibir la medalla y vi mi nombre en la pizarra. Y, por supuesto, miré hacia las gradas donde estaba mi entrenador, y estaba aplaudiendo”. A su vuelta a Estados Unidos fue recibida por el presidente Harry Truman.

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Sin embargo a su llegada a la ciudad de Albany, de donde era natural, se le organizó un desfile en el que de acuerdo con las leyes de segregación racial aún vigentes en ese momento, los ciudadanos negros no podían mezclarse con blancos y en la que el alcalde de la ciudad no llegó a darle la mano a Alice. La vida post-olímpica Después de los Juegos Olímpicos de 1948, regresó a los Estados Unidos y terminó sus estudios en Albany State Colege.

Y a pesar de que se retiró formalmente de las competiciones atléticas, tras conquistar 34 títulos americanos, su poder de estrella se mantuvo: En 1952, la Compañía Coca-Cola le dio un golpecito para convertirse en portavoz, siendo ella la primera afroamericana en obtener un contrato de patrocinio. Más tarde, se estableció la pista Alicia Coachman y la Fundación de Campo para ayudar a mantener a los atletas más jóvenes y proporcionar asistencia a los veteranos Olímpicos retirados.

En las décadas posteriores a su éxito en Londres, sus logros no fueron olvidados. En los Juegos Olímpicos de Verano de 1996 en Atlanta, fue distinguida como una de las 100 mejores atletas olímpicas de la historia. También fue incluida en nueve diferentes salones de la fama, incluido el Salón Nacional de Pista y Campo de la fama (1975) y el Olympic Hall de la Fama de Estados Unidos (2004). Alice Coachman Davis murió el 14 de julio de 2014, a la edad de 90 en Georgia.

En los meses previos a su muerte, había sido admitida en un hogar de ancianos después de sufrir un accidente cerebrovascular. Tiene dos hijos de su primer matrimonio. Y su segundo marido, Frank Davis, falleció antes que ella.